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El término software libre se utiliza para designar a aquellos programas informáticos que se distribuyen con licencias que permiten su estudio, modificación y mejora además de su copia, distribución y ejecución por parte del usuario. Es imprescindible para todo programa catalogado como software libre que su código fuente esté accesible ya que sin disponer del código no tendríamos la posibilidad de realizar modificaciones y mejoras en el programa.

Posibles confusiones

Hay que destacar que la característica de software libre no tiene nada que ver con si el programa es gratuito o no, pero la libertad de distribución hace que siempre vayamos a poder encontrar el programa sin tener que pagar por él. No se debe confundir software libre con software gratuito, freeware en inglés. El software gratuito se consigue sin coste y podemos utilizarlo, pero por lo general no vamos a disponer del código fuente y aunque lo tengamos, su licencia nos va a impedir la modificación, copia o distribución, que son características básicas y necesarias para que un software sea catalogado como libre.

Un poco de historia

El concepto de software libre nace a principio de los años 1.980 y se hace muy popular en la década de 1.990 y principio del siglo XXI. La base sobre la que se crea este concepto es que cuando el código fuente se pone a libre a disposición de todo el mundo los programas evolucionan y mejoran más rápidamente gracias a la colaboración conjunta de todos los programadores, convirtiéndose en mejores programas, más robustos, con mejor soporte y de uso más extendido que el software propietario.

Tipos de licencia

Desde su nacimiento hasta ahora han aparecido muchas variantes de software libre, representadas por los diferentes tipos de licencia, como pueden ser la GNU General Public License (GPL), Apache License, BSD License, Common Public License (CPL), MIT License, Mozilla Public License (MPL) y muchas otras. Todas estas licencias permiten estudiar, modificar, mejorar, distribuir y ejecutar el software, si bien, establecen diferentes exigencias para la distribución o restricciones de licencia para la integración o mezcla del software con otros programas.

Actualidad

Hoy en día la infraestructura de servidores web repartidos por todo el mundo está soportada en sistemas operativos, bases de datos, servidores de aplicaciones, gestores de contenidos y otros programas distribuidos bajo licencias de software libre, alrededor del 75% según algunos estudios. También existen paquetes de ofimática y otros programas para ordenadores personales muy extendidos y utilizados en la actualidad y sistemas operativos, como Android que es usado por el 80% de los teléfonos móviles de todo el mundo, que también son programas de software libre.

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