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El freeware está definido como un software (conjunto de programas informáticos) que se distribuye en forma gratuita, o sea, sin costo alguno. Por lo tanto, todos podemos utilizarlo por tiempo ilimitado. El término freeware fue utilizado, por primera vez, por Andrew Fluegelman, en el año 1982. De hecho el vocablo está compuesto, en su idioma original, el inglés, por dos palabras: free (libre) + ware (software). Este concepto surgió porque Fluegelman quería distribuir un programa de su autoría, pero de un modo distinto al tradicional hasta ese momento. Demás está decir, que registró la palabra a su nombre, con los correspondientes derechos de autor que, hoy en día, se encuentran vencidos y a la deriva.

¿Cómo funciona en la práctica el freeware?

En la práctica, el proceso es muy simple: quien originalmente crea un freeware, conserva los derechos de autor sobre él y, por lo tanto, aquella persona que lo utilice deberá hacerlo según las normas impuestas por el creador. Una de las restricciones que puede imponer dicho inventor, es la prohibición de venta de ese software. Así, el freeware suele tener una licencia de uso que le permita ser redistribuido (lo que significa que entre amigos pueden enviarse copias del mismo), con las pertinentes restricciones, como por ejemplo, que no pueda ser modificado y/o que no pueda ser vendido. Y, como todo depende del tipo de licencia del que se trate, también puede suceder, que solamente se permita su uso con fines privados, impidiendo así que sea utilizado comercialmente por todo tipo de empresas o por los gobiernos. En este último caso, muchas veces se da luz blanca, para su uso, a cambio del pago de una cuota determinada.

Su variante

Existe también el shareware, como una variante. En este caso, se trata de lograr que el usuario pruebe el producto durante un tiempo limitado, provocando que si está satisfecto, lo adquiera pagando el precio que corresponda.

Confusiones a evitar

Lo que no debemos confundir, es freeware con lo que es una aplicación de software libre, ya que el primero tiene un propietario y el segundo no. Por lo tanto, el freeware es considerado como un "software propietario". Sin embargo, ambos se distribuyen de forma gratuita y se permite su libre uso. Por el hecho de tener un autor-propietario, el freeware no permite realizar cambios en su aplicación, por lo que es considerado un software de código cerrado.

Nos encontramos, además, con otras variantes de formas de distribución de software, como por ejemplo el postcardware o el emailware (se le envía una carta o mail al propietario), donationware (se debe realizar una donación a cambio del software) o abandonware (aquél software que por diferentes motivos, ya no será comercializado).

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